Desvelando el núcleo del cometa más grande jamás conocido

Ilustración de la técnica de extracción de la imagen del núcleo del cometa para calcular su tamaño.
Fuente: Hui, Man-To et al. (2022)

El cometa Bernardinelli–Bernstein (C/2014 UN271) descubierto en octubre de 2014 por medio del Dark Energy Survey (DES), ha causado sorpresa por su gran tamaño, calculado por varios estudios. Recién descubierto, se estimó su ubicación a una distancia de 29 unidades astronómicas (AU), considerándose como un posible objeto trans-neptuniano (TNO). Sin embargo, en junio de 2021 se confirmó su actividad cometaria, a una distancia de 20 AU.

El estudio de las propiedades y dinámica de cometas de largo periodo, como el Bernardinelli–Bernstein (BB), es de gran importancia para entender la causa por la cual este tipo de cometas inician actividad a tales distancias, a diferencia de cometas más usuales que se activan a distancias del orden de 5 AU (dentro de la órbita de Júpiter) por sublimación de hielos de agua. Los cometas de largo periodo subliman posiblemente volátiles de CO y CO2.

Dentro de las propiedades importantes a estudiar en cometas distantes, es esencial conocer su tamaño. Para el cometa BB recientemente fue estimado un diámetro de 137Km (Lellouch et al. 2022), considerándose el más grande de todos los cometas conocidos.

Sin embargo, un equipo de investigación (Hui, Man-To et al. 2022) ha realizado un nuevo estudio del tamaño a la distancia de 20 AU, usando tres métodos, uno de los cuales se trata de un nuevo método para aislar la imagen del núcleo cometario, permitiendo una estimación más precisa de su radio.

Para esto, en enero de 2022 el Telescopio Espacial Hubble (HST) fue usado para adquirir nuevas imágenes del Bernardinelli–Bernstein. Los métodos buscaron aislar el núcleo, con el fin de poder obtener una medición precisa, la cual está normalmente contaminada por el brillo de la coma del cometa.  

El nuevo método, conocido como extracción de núcleo, consiste en remover la contaminación de la coma identificando su curva de brillo. La sustracción de la curva de brillo de la coma a la imagen completa, permitió obtener una fuente puntual bien definida, correspondiente al núcleo del cometa.

Como resultado, han encontrado que el cometa es solo un poco más pequeño (entre 120 y 137Km), y ligeramente más oscuro que en los estudios anteriores, pero confirmando que el núcleo del cometa Bernardinelli–Bernstein es más grande que cualquier otro de largo periodo conocido.

Referencia: Hui, Man-To et al. (2022). Hubble Space Telescope Detection of the Nucleus of Comet C/2014 UN271 (Bernardinelli–Bernstein). The Astrophysical Journal Letters, 929:L12 (7pp), 2022 April 10. https://doi.org/10.3847/2041-8213/ac626a.